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La Conquista (1540 – 1561)
 
     
Descubrimiento de Chile
 
En 1540 llega a Chile Pedro de Valdivia con sus huestes, compuestas por Inés de Suárez, Francisco de Villagra, Jerónimo de Alderete, Francisco de Aguirre y Rodrigo de Quiroga, entre otros. Tras una dura travesía, Valdivia logra alcanzar el Valle de Copiapó, lugar donde comienza, según Francisco Pizarro, el territorio del que el conquistador extremeño debe tomar posesión.

En un comienzo, los conquistadores avecindados en Chile tienen que vivir en un estado de guerra permanente contra los pueblos indígenas que habitan parte del territorio. Así, se dedican inmediatamente a fundar ciudades con el fin de consolidar su presencia. La primera ciudad fundada es Santiago, el 12 de febrero de 1541. En marzo del mismo año se instituye el Cabildo, institución encargada de la administración del territorio, con lo que se da inicio a la organización de la nueva urbe. Pero, en septiembre de 1541 los españoles reunidos en Santiago son atacados de manera sorpresiva por un grupo de indígenas. Este ataque deja a la pequeña ciudad reducida a escombros y a un número importante de españoles muertos. Valdivia viaja a Perú en busca de ayuda y refuerzos. La ciudad es prontamente restaurada.





En 1544 se funda la ciudad de La Serena, esto por un objetivo meramente práctico, ya que es necesario mantener comunicaciones con Perú. Con respecto a las otras zonas del país, las expediciones tienen un carácter más bien exploratorio.

En un comienzo, la vida diaria de quienes habitan Santiago es muy difícil. Los españoles instalados en los territorios no cuentan con demasiados recursos materiales. Pero, ya en 1543 llegan refuerzos desde Perú, con lo que la situación se hace más sostenible.

Para ese entonces, Valdivia se ha establecido como Gobernador sin contra peso, cargo que ocupa durante doce años. Las relaciones entre la autoridad y el Cabildo se mantienen en armonía. Pero, esta situación cambia al morir Pedro de Valdivia. Después de un período en el que no existe una autoridad única y reconocida por todos, la Audiencia de Lima, se hace eco de la petición de los pobladores de Chile, y nombra en 1556 a Francisco de Villagra como Corregidor. Ante la necesidad de proveer de gobierno a nuestro país, el Gobernador de Perú, Andrés Hurtado de Mendoza nombra a su hijo García en ese cargo, en el que se desempeña desde 1557 Y 1561.
 
Fundación de Santiago

Batalla de Quilicura
 



La economía colonial se caracteriza por la existencia de un sistema de división de territorios, denominado chacras. El objetivo es que estas porciones de tierra sean cultivadas por las familias que se instalan en la ciudad. De esta forma, surgen los cultivos de cebada, cáñamo y lino. La ganadería se concentra principalmente, en la crianza de aves y cerdos. El comercio exterior se limita, en un comienzo, al trueque de oro por telas, vestidos, vino, azúcar y otros artículos traídos desde Perú. El comercio interno, en tanto, es muy escaso, ya que no hay demasiados productos que intercambiar. Sin embargo, la producción de los minerales de oro, como el de Marga Marga, y el descubrimiento de otros yacimientos más, permiten una mayor holgura en las incipientes arcas financieras con las que cuenta la administración.


Al llegar García Hurtado de Mendoza, la situación en el país varía notablemente. La población aumenta, ya que junto con él llega un contingente de españoles dispuestos a instalarse en territorios chilenos. Las ciudades se organizan de mejor manera, fundándose un hospital en cada una, y la vida cotidiana se transforma, adquiriendo un carácter mucho menos rural.
 
Mapa de Chile